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Asociación Cámara Nacional de Cacao Fino de Costa Rica

Un operador del mercado del cacao, acorrala el mercado del chocolate.

Un operador del mercado del cacao, acorrala el mercado del chocolate.
Tomado de http://www.nytimes.com/2010/07/25/business/global/25chocolate.html

LONDRES - Para algunos, es un Willy Wonka de la vida real. Para otros, es un villano de las películas de James Bond, al hacerse cargo de la producción mundial de chocolate. En un golpe, un operador del mercado llamado Anthony Ward casi ha acaparado el mercado del cacao. Según una estimación, ha comprado suficiente como para hacer más de cinco millones de barras de chocolate.

Los amantes del chocolate están llorando y los operadores rivales están llorando aún más, diciendo que el Sr. Ward almacena el cacao en un intento por hacer subir los precios, ya altos de por sí, para venderlos más tarde con un gran beneficio. Sus actividades han ayudado que los precios de cacao lleguen a un máximo de 30 años en el mercado de Londres.

El Sr. Ward, de 50 años, no es un adicto al chocolate, dicen sus ex empleados. Él simplemente tiene la mente para el cacao. A través de su firma de inversión privada, Armajaro, controla un volumen cercano al 7% de la producción mundial de cacao, suficiente para influir en los precios.

"A nivel mundial, no tiene rival en su conocimiento de cacao," dijo Tim Spencer, un ex ejecutivo de Armajaro. Armajaro mantiene oficinas en el oeste de África, que ayudan al Sr. Ward a mantener control sobre los principales cultivos de cacao. "Incluso tenemos nuestras propias estaciones meteorológicas – como nadie más tiene en algunas partes del mundo", dijo Ward en una entrevista este año.

Ahora, los operadores dicen que el Sr. Ward ha hecho una audaz apuesta de 1 mil millones dólares en el mercado londinense de futuros de cacao. Este mes, compró 241.100 toneladas métricas de granos, dicen.

Su obra tiene a algunas personas en pie de guerra. Mientras algunos lo ven como una apuesta simple que los precios del cacao aumentarán por disminución de la oferta, otros dicen que el Sr. Ward ha creado una escasez de cacao, simplemente para hacer subir el precio.

La Asociación de Comercio de Cacao de Alemania y otros escribieron una carta airada a la bolsa de Londres, exigiendo que se tomen medidas contra lo que la asociación caracteriza como una "manipulación".

El temor es que el señor Ward se convierta en el principal proveedor hasta la cosecha anual de cacao, que comienza en octubre. Con los fabricantes de dulces empezando a abastecerse para la temporada de vacaciones, pueden verse forzados a pagar precios cada vez más altos - y el cacao ya ha saltado un 150% desde 2008.

"La presión fue programada en realidad perfectamente", dijo Eugen Weinberg, analista de Commerzbank en Francfort. El Sr. Ward y su empresa, que no ha reconocido los contratos de compra de cacao, se negó a comentar para este artículo.

Los intentos de acorralar un mercado en particular suceden cada tanto en los mercados de comercio de materias primas. Durante la década de 1970, Nelson Hunt y su hermano, William, intentaron sin éxito acorralar el mercado mundial de plata.

Si bien el Sr. Ward manda en el mundo del cacao, es un misterio fuera de ese universo. Los antiguos empleados, conocidos y compañeros dicen que, personalmente, no encaja su apodo malvado, y lo caracterizan como amigable e inteligente. A pesar de afectar los mercados con grandes inversiones, el Sr. Ward prefiere mantener un perfil bajo.

Después de trabajar como mensajero en moto, el Sr. Ward conoció los mercados de materias primas en 1979, cuando se convirtió en un alumno para el té, arroz, cacao y caucho en las operaciones del conglomerado Sime Darby.

Su primera marca en el mercado de cacao la hizo con una gran apuesta a mediados de la década de 1990, cuando estaba en Phibro, el brazo comercial de los productos básicos de Salomon Smith Barney.

El Sr. Ward abrió su propia firma en 1998 con otro fundador, Richard Gower. Su nombre, Armajaro, es una mezcla de los nombres de sus cuatro hijos.

El apetito por el riesgo del Sr. Ward se extiende más allá del mercado de cacao. También es un ávido corredor de rally que una vez compitió en una carrera de Londres a Ciudad del Cabo. Él planea correr nuevamente en enero manejando un Ford Escort modelo 1971.

Su conductor compañero será Mark Solloway, quien resultó gravemente herido en un choque que involucró el Sr. Ward en 2002 en Polonia. Cuando el señor Solloway terminó en un hospital local, un atormentado Sr. Ward, que había estado conduciendo el coche, dispuso que un jet privado lo llevara a Londres para recibir tratamiento. "Es la persona más grande y más generosa", dijo Solloway.

El Sr. Ward vive con su esposa y sus dos hijos en una casa de cuatro pisos de ladrillos rojos en el exclusivo barrio londinense de Mayfair. A 15 minutos de distancia están las oficinas de Armajaro, erigidas en una mansión georgiana con suelos de mármol, techos altos y un patio.

Al principio, Armajaro se centró exclusivamente en cacao. Más tarde, comenzó a comerciar con café y otros productos agrícolas.

Hoy en día, Armajaro administra más de 1.500 millones de dólares en activos, principalmente en fondos de cobertura. Pero a través de otra empresa, sigue siendo uno de los mayores proveedores del mundo de cacao. Cuenta con operaciones de compra en Costa de Marfil, Indonesia y Ecuador.

Según la mayoría de las cuentas, el Sr. Ward se ha beneficiado generosamente por acorralar el mercado de cacao de forma similar en 2002. Ese movimiento, llamó la atención de los reguladores financieros en New York, pero sus resultados nunca se hicieron públicos.

Esta vez, con una inversión aún mayor, algunas organizaciones de cacao se quejaron a los reguladores de las bolsas, amenazando con operar en otros mercados. En una carta, las bolsas dijeron que sus investigaciones no habían presentado "evidencia de comportamiento abusivo." Un portavoz de la bolsa de Londres declinó hacer más comentarios.


En cualquier caso, los amantes del chocolate no deben preocuparse demasiado, según los analistas. El Cacao sólo representa alrededor del 10 por ciento del precio de las barras de chocolate más común.

La situación podría cambiar, sin embargo, si la cosecha de cacao próxima está por debajo de las expectativas - o si el Sr. Ward sigue comprando.

"Eso realmente nos asusta. En eventual hecho que el Sr. Ward duplique la apuesta y compre más contratos de septiembre" dijo un operador de cacao de Londres que pidió que no se usara su nombre porque puede ser que desee hacer negocios con Armajaro en el futuro. Aún así, el comerciante parecía tener real temor al juego de Mr. Ward, y agregó: "Si yo tuviera las agallas y el dinero, lo haría también".

Julia Werdigier informó desde Londres, y Julie Creswell de Nueva York.

 
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Autor Hilo
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